徐鸣:元宇宙概念的机遇与未来

发布时间:2021-11-01来源:长江产业经济研究院作者:徐鸣


2021年,正是疫情肆虐、百业萧条的时刻,一个簇新的概念——元宇宙腾空而起,一时惊艳了四方。 中译出版社精心策划,赵国栋、易欢欢、徐远重、邢杰、余晨等互联网大咖通力协作,联袂推出《元宇宙》《元宇宙通证》两本书,在国内掀开了元宇宙的神秘面纱。他们异口同声称:2021年是元宇宙的元年。从此刻开始,人类又多了一个“应许”之地,即将进入“后人类社会”。当许多人仍没反应过来时,在资本市场苦苦寻找机会的大佬们猛地嗅到了一股新鲜气息,硬是找出几个所谓“元宇宙”概念股,来回几个爆炒,让这个梦幻般的元宇宙概念,有了几份更为真实的感觉。


我们丝毫不奇怪,资本市场的热点风水轮流转,各领风骚三五天;而互联网大咖们在所谓元宇宙元年虔诚播下的一粒粒元宇宙的种子,又能否如愿望那般破土而出,茁壮成长,最终长成参天大树,成为庇护人类的又一方绿荫呢?这才是我们今天要说道的一个有趣话题。


01

元宇宙的本质


我们生活在一个自然的世界。这个世界阳光雨露、山水相依,这个世界城乡连绵,人潮汹涌。这是一个可以用心和手触摸的真实世界。人类在这个世界中感悟自然,发现新知,创造奇迹,一点一滴地改变着这个世界。自工业革命以来,一波又一波的技术革命浪潮,把人类的科学与技术发展不断推向极致;尤其是计算机、互联网、人工智能、现代信息技术等的兴起,人们逐渐搭建了一个互联网的世界。在这个互联网的世界里,人们交友、聊天、相亲、购物、游戏、看新闻、受教育、展示才艺、探索奥秘等,几乎是无所不能。于是,互联网的大咖们便以互联网为分界线,把线下的世界称之为物理世界,把线上的世界称之为虚拟世界。


元宇宙就是一个虚拟世界的概念。《元宇宙》一书序言中定义:“元宇宙”是一个平行于现实世界,又独立于现实世界的虚拟空间,是映射现实世界的在线虚拟世界,是越来越真实的虚拟世界。人们在这个虚拟的世界里流连忘返、乐此不疲。2020年《中国互联网络发展状况统计报告》指出,中国网民平均在线为4.4个小时。据分析,这些年来网民的平均在线时间持续增长,人们越来越离不开这个虚拟世界。


亚里士多德曾说过,人是一种社会性动物。我们需要生活在社会之中,而正是互联网丰富了我们的社会联系。现在,无论我们身处何地,我们都可以通过互联网随时随地拥抱这个广袤而精彩的世界。互联网冲破了物理世界形成的各种阻隔,也冲破了现实社会带给我们的各色枷锁。《元宇宙通证》表示:“我们在现实世界里往往戴着形形色色的面具,因为政治、宗教、组织、血缘、种族、职业、岗位、利益等各种原因,时间一久,面具与面孔的界面可能变得模糊了。”“而元宇宙世界中的你,不再受物理世界的约束,可以根据本性放飞真实的自我。”应该说,这正是虚拟世界的引人入胜之处。我们有时真的很难判断,在现实社会的自己与在虚拟世界的自己相比,哪一个才更为真实?


元,在汉语文字中原义为首,也可引申为天地万物之始的意思。元宇宙的本质就是要以互联网为基,以新技术为支撑,为人类开辟出一个虚拟的新世界。在一些人眼中,这个新的虚拟的元宇宙,寄托了人类社会的种种理想,除却了现实世界的种种弊端,将成为人类栖息的一个愿景之地。


02

元宇宙的机遇


人类的可贵之处在于心怀理想,美好的理想始终成为激励人类社会前进的力量之源。平心而论,现实社会也有现实社会的可爱之处,虚拟世界也有虚拟世界的可取之道。在相当长的历史阶段,虚拟世界仍是物理世界的一个映射,物理世界与虚拟世界将并行不悖;但这丝毫不影响元宇宙作为人们心中的一个愿景之地,去构建理想的虚拟世界。


元宇宙不是一天建成的,而构建元宇宙的过程注定会给科技进步与经济增长带来巨大的机会,因为这契合了一个时代的变迁。元宇宙的虚拟世界以网络为基,我们首先要做的是互联网升级,下一代网络的目标应该是更便捷、更开放、更智能、更安全。更便捷就是要采用新一代无线通信技术,建立高速率、低延时、大连接的宽带网络;更开放就是要采用新的网络协议,拓展网络地址空间,增强网络综合接纳能力,实现从人到物的广泛链接;更智能就是要采用人工智能技术,对网络进行有效管理及维护,确保网络运行的稳定可靠;更安全就是对网络访问对象进行识别、认证及授权等,加强数据加密处理,形成一个可信任的安全网络。所有这些,包括但不限于5G、IPv6等技术,从而构建起新一代互联网。


虚拟世界以新技术为支撑,从下一代网络到互联网的各种应用场景都离不开创新技术的运用。《元宇宙通证》提出:支撑“元宇宙”的六大技术包括:区块链技术、交互技术、电子游戏技术、人工智能技术、网络及运算技术、物联网技术;与这六大技术相关联的还有许多专门的细分技术。这些技术归纳起来,总体上可以称之为数字技术。虚拟世界就是一个数字化的世界。在这个数字化的世界里,各种事物都会被数字技术转化为数据,通过网络传输到各个计算中心,然后采用人工智能技术等进行有效管理。未来是一个数字化的时代,各种数字技术一定会大行其道。


在数字化时代,我们面临着经济与社会的全面数字化转型。首先是产业转型;现在是金融、贸易、服务、教育、娱乐、艺术等传统行业的数字化转型,以后还会有更多的产业转向数字化。在产业转型过程中,会遇到各种各样的问题,而问题需要解决,但趋势不会改变。其次是整个经济转型;在产业转型的基础上,产生数字资产、数字货币、数字市场等,形成完整的数字经济。在虚拟世界里,数字经济日益活跃,这是元宇宙基业长青的底层逻辑。


在人类历史的长河中,我们可以从不同的视角去看待人类社会发展,从农业化到工业化,再到数字化。在工业化过程中,我们凭借出色的制造能力把物理世界建设成现代的模样;在数字化过程中,我们将依靠强大的创造能力把虚拟世界改造成未来的范式。在预言家眼中,元宇宙将是人类的又一个杰作!


03

元宇宙的未来


追根溯源,最早的元宇宙概念,源自美国科幻作家尼尔·斯蒂芬森1992年出版的小说《雪崩》。《雪崩》(郭泽译)的中文译本把“元宇宙”译作“超元域”,书中描写到:“实际上,他在一个由电脑生成的世界里:电脑将这片土地描绘在他的目镜上,将声音送入他的耳机中。用行话讲,这个虚构的空间叫作‘超元域'”。在这里,超元域就是元宇宙。


小说《雪崩》中描写的场景,后来被许多VR游戏反复再现。在VR游戏中,玩家戴上VR目镜或3D头盔,在虚拟的场景里,化身为游戏中的强者,一路披荆斩棘,成就不朽的传奇。根据同名小说改编的美国科幻冒险影片《头号玩家》就描述了这样一个故事:一个现实生活中无所寄托、沉迷游戏的大男孩,凭着对虚拟游戏设计者的深入剖析,历经磨难,成功地通关游戏,并获得了网恋女友的爱情。因此,《元宇宙》一书认为:游戏孕育了元宇宙。


游戏孕育了元宇宙并不错,但元宇宙的未来应该不仅仅止于游戏。VR游戏强调沉浸式体验,所谓的沉浸式体验仅是头戴VR眼镜或3D头盔,通过人的视觉、听觉甚至嗅觉器官等营造出一种感觉,而不是全身心的彻底融入。什么是全身心的融入呢?根本的区别就是不仅用人的感觉器官去感受虚拟世界,而是让人的意识真正进入虚拟世界。让人的意识真正进入虚拟世界涉及到一项未来技术:人的意识的数字化。世界上万事万物都能数字化,人的意识也能数字化吗?许多人认为:能!美国著名未来学家雷·库兹韦尔不仅认为能,而且在他的《奇点临近》一书中给定了一个时间:21世纪30年代:人类大脑信息上传成为可能。


人的意识是什么?这是一个极具争议的概念。在我看来,人的意识是人的感觉与人的思维相互作用的产物,反映了人的精神活动,意识与生命同在。在某种意义上,人生不过是一段生命的信息。我们不知道的是:这段生命信息以何种方式存在,如何才能被现代的技术手段数字化,数字化的意识能否脱离人的肉体而上传至其它介质?大脑,人精神活动的中枢,这是目前为止人类了解最少的神秘器官。因此,才有了各国的“大脑计划”,才有了马斯克这个商业奇才的“脑机接口”等,一切都为了破解大脑的奥秘。破解大脑奥秘,实现人的意识的数字化,这可能是完成元宇宙版图的最后一块拼图。元宇宙的终极目标指向了人的虚拟永生,这才是元宇宙真正的魅力所在。


未来已来,不可思议!


徐鸣 南京大学长江产业经济研究院特聘研究员

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